Quand le président a disparu pendant 6 jours

En 1893, lors de son deuxième mandat à la présidence, Grover Cleveland a mystérieusement disparu des yeux du public pendant près d’une semaine. Qu'est-il arrivé? Voici l’histoire…

Grover Cleveland avait été réélu en 1892, seul président à quitter la Maison-Blanche et à revenir pour un second mandat 4 ans plus tard. Immédiatement après son entrée en fonction, il a dû faire face à une grave crise financière nationale. Les problèmes découlaient d'une bagarre entre ceux qui croyaient, comme Cleveland, à rester sur l'étalon-or, et des personnes comme le vice-président Adlai E. Stevenson, qui étaient favorables à la possibilité d'introduire une quantité illimitée d'argent.

Au milieu de cela, le 18 juin 1893, Cleveland a demandé au docteur Robert M. O'Reilly, médecin à la Maison Blanche, de jeter un coup d'œil sur un «endroit rugueux» dans le toit de sa bouche, du côté de son cigare . O’Reilly a observé une zone enflammée et furieuse de la taille d’un quart, avec une granulation semblable à celle d’un chou-fleur. Un échantillon de tissu a immédiatement été envoyé au Dr William H. Welch, le plus grand pathologiste du pays, à l’hôpital Johns Hopkins de Baltimore. Le mot qui est revenu du Dr Welch, sans surprise, était «malin».

La réaction immédiate de Cleveland fut de maintenir un secret complet. La nation déjà ébranlée ne doit pas savoir. Le 30 juin, alors que le Congrès était suspendu, le président, dans l'espoir de sauver la nation de l'effondrement total et de gagner du temps, a appelé à une session extraordinaire du Congrès le 7 août afin de poursuivre les discussions sur la crise financière.

Des dispositions ont été prises pour que le président subisse une intervention chirurgicale afin de retirer la tumeur maligne dans des conditions aussi astucieusement élaborées que cruciales.

Une chirurgie secrète…

À la fin de juin, avec son ami proche, le Dr Joseph D. Bryant, le président a pris un train pour New York. Invisibles au crépuscule, les deux hommes ont pris une voiture commune de la gare à Battery Park, à la pointe sud de Manhattan. Le yacht Oneida du Commodore Elias G. Benedict se trouvait au large des côtes, et le président avait embarqué inaperçu et insoupçonné.

Dr. Joseph D. Bryant

Peu avant midi le 1er juillet, Cleveland était préparée pour la chirurgie. Un compte-rendu affirme qu'après avoir été attaché à une chaise à dossier droit attachée au mât, le Dr Bryant, tendu, a dit au capitaine du yacht: «Si vous frappez un rocher, frappez fort et allez tout droit au fond. ”D'autres comptes révèlent que la chirurgie a eu lieu dans la salle du yacht, avec six médecins présents.

Un médecin, le Dr Ferdinand Hasbrouck, un jeune dentiste connaissant le nouveau «gaz hilarant» anesthésique, a dû extraire deux bicuspides pour faire place au travail du chirurgien. Certaines ressources disent que cinq dents ont été retirées au total, ce qui est plus probable, car une grande partie de la mâchoire supérieure de Cleveland a également été retirée.

Le Dr Bryant a utilisé un couteau électrique à blanc (la cocaïne aurait été utilisée comme anesthésique topique) et a travaillé avec une rapidité désespérée, de peur que le président ne meure sous anesthésie. Il a terminé l'opération en 31 minutes, puis a emballé la plaie et a fait installer le patient au lit. Toute la procédure a duré 90 minutes.

Le président s'est rapidement amélioré. Le 5 juillet, le Oneida s’est amarré au quai de la maison d’été de Cleveland, Grey Gables, à Buzzards Bay, dans le Massachusetts. Shaky mais sans aide, le président fit une descente prudente sur la passerelle et dans les bras de sa femme, Mme Frances Folsom Cleveland, qui attendait avec anxiété.

La presse, qui attendait depuis six jours sans savoir la étrange disparition du président, a reçu une explication simple: le président était simplement absent pendant quelques jours pour être soigné pour deux dents ulcérées. Cependant, une deuxième opération a été réalisée le 17 juillet, également à bord du Oneida, pour retirer tout tissu malade restant.

Plus tard, Cleveland a été équipé d'une prothèse partielle qui a complété les contours de son visage et n'a fourni aucune preuve de la perturbation. La grande cavité dans le toit de sa bouche était fermée par un bouchon en caoutchouc. Miraculeusement, son discours n'a pas été altéré.

Finir le combat

Le 7 août, comme prévu, le président a rencontré le Congrès pour une bataille d’affrontement. Son message pouvait se résumer ainsi: «Le gouvernement n’avait pas le droit de blesser le peuple par des expériences financières opposées à la politique et à la pratique d’autres États civilisés». La bataille a finalement été gagnée. Le 28 août, la Chambre a voté par 239 voix contre 108, en faveur de Cleveland.

Cleveland vécut encore 15 ans après son épreuve. Il mourut en 1908 non d’un cancer mais d’une affection gastro-intestinale compliquée de troubles cardiaques et rénaux. Il n'a jamais révélé la vraie raison de sa disparition de six jours.

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