Quelle est l'étoile la plus brillante du ciel ce soir?

Qui n'a pas entendu parler du Dog Star, Sirius? C’est l’étoile la plus brillante du ciel. À l'heure actuelle, il se trouve à sa position la plus importante de l'année, le plus haut à 19 heures, juste après la tombée de la nuit. Et garçon, est-ce facile à trouver. De plus, vous avez également la chance de voir son chiot! Oui, c'est une nuit à deux chiens.

Comment trouver Sirius

Repérez simplement ces trois étoiles évidentes de la ceinture d'Orion.
Suivez les étoiles vers le bas et à gauche. Ils pointent vers l'étoile la plus brillante, qui a une couleur bleu-blanc distincte. Facile.

À propos de Sirius, The Dog Star

Cette étoile dirigeante de la constellation Big Dog a été considérée comme une mauvaise nouvelle pendant plus de mille ans. Dans l'Empire romain, sa présence était si mauvais présage que des tueurs à gages étaient parfois employés pour sacrifier des chiens lorsque Sirius apparaissait. Même Dante, manifestement pas mécène du Kennel Club, a écrit «le fléau des jours canniculaires».

Le Dog Star avait une meilleure presse dans l'Égypte ancienne, où ils pensaient qu'une alliance entre le soleil et l'étoile la plus brillante causait la chaleur de l'été. Même aujourd'hui, nous utilisons l'expression «Dog Days» pour désigner le temps étouffant, ignorant que ses origines font écho à ces siècles disparus.

Le chien et le chiot

En voyant Sirius, nous regardons en fait la lumière combinée de deux étoiles célèbres. S'entourant comme des danseurs lents et d'une luminosité extrêmement différente, la dualité a été difficile à détecter, même pour les télescopes, jusqu'à présent.

Au cours des 12 prochaines années, la paire est la plus largement séparée alors qu'elle se balance sur son orbite ovale de 50 ans. Généralement à environ deux milliards de kilomètres les uns des autres, ce qui équivaut à la distance d'Uranus de la Terre, leurs images fusionnent généralement en un seul point, frustrant les utilisateurs de télescopes d'arrière-cour qui tentent d'attraper le sombre compagnon célèbre, souvent appelé «le chiot». Mais ces nuits, c'est enfin faisable.

Photo: Sirius A et Sirius B (le nain blanc) en bas à gauche. Crédit: Hubble Space Telescope.

Le chiot est une sphère fantastiquement minuscule – une étoile de la taille de la Terre, mais avec une masse 350 000 fois supérieure. La combinaison de la taille du jouet et de la lourdeur du soleil signifie qu'il est emballé à une densité étonnante. Une sucette faite de son matériau l'emporterait sur une voiture.

Sirius B est donc une naine blanche, une étoile effondrée. Imaginez atterrir sur sa surface dure comme le diamant: même si vous pouviez vous protéger de la chaleur, sa gravité impressionnante gèlerait tous les mouvements comme un cadre dans un projecteur coincé. Pas un souffle ne pouvait être pris, ni un doigt levé pour avertir les autres. Même une balise pointée vers le haut deviendrait plus rouge au fur et à mesure que les ondes de sa lumière lutteraient contre la gravité, s’étireraient et changeraient de couleur. Pourtant, ces étoiles fantastiques sont courantes. Sur les 58 soleils situés à moins de 12 années-lumière de la Terre, cinq sont des nains blancs. Le chiot est le plus proche de tous.

Ce n'est pas par hasard qu'ils sont si nombreux. Ces objets ultra-denses sont la vieillesse normale de 97% de toutes les étoiles. Quand nous regardons Sirius B, le chiot, nous entrevoyons l'avenir de notre propre soleil comme une minuscule boule de feu écrasé.

Mais c'est la principale étoile «A», 10 000 fois plus brillante que son compagnon, qui fait de Sirius un tel phare. Soleil bleu chaud le plus proche de la Terre, son magnifique éclat de diamant arrive après seulement 8 ans et demi de voyage dans l'espace.

Un peu plein les yeux à la tombée de la nuit, flamboyant dans le ciel du sud.

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